« VERY BAD TRIP » À NINGBO

FIA WTCR - Ningbo Speedpark - 29/30 septembre 2018. L'équipe Audi Sport Leopard Lukoil Team a vécu un week-end difficile pour cette première étape chinoise. Jean-Karl Vernay et son coéquipier Gordon Shedden ont été affectés par divers problèmes mécaniques et incidents de course qui ne leur ont pas permis d’atteindre les résultats escomptés.

Situé à Chunxiao, dans la province du Zhejiang de Beilun, le Ningbo International Speedpark tourne dans le sens inverse des aiguilles d’une montre. La hauteur des vibreurs sur plusieurs virages s’est révélée très agressive pour les suspensions et la transmission des voitures, entraînant de nombreux problèmes.

Malgré ces soucis rencontrés par JKV lors des deux séances d’essais libres, le prétendant au titre confirme rapidement ses ambitions en décrochant respectivement les 5e et 8e places. Mais c’est Thed Björk, après avoir signé le meilleur temps dans les deux séances, qui s’empare de la pole position pour la WTCR Race 1 : une qualification très serrée avec 18 pilotes dans la même seconde ! Vernay, en proie à des problèmes de freins se classe 15e.

Course 1 : deux petits tours et puis s’en va…

Le Français prend un départ canon et effectue un premier tour énorme, remontant en 10e position. Il double Panis à l’entame du tour suivant quand l’arbre de transmission de l’Audi rend l’âme. La Course 1 est remportée par Björk, dominateur de l’extinction des feux jusqu’au drapeau à damier.

La malchance se confirme sur la Course 2

Les qualifications pour les Courses 2 et 3 voient encore un impressionnant Thed Björk décrocher sa deuxième pole position du week-end. Jean-Karl Vernay (13e) termine à 0’078 secondes seulement du passage en Q2.

Un départ correct permet au pilote de la #69 de conserver sa position et de partir à la chasse aux points. Hélas, le deuxième tour est à peine lancé qu’un concurrent percute l’Audi. Un nouvel abandon très dommageable pour Vernay, alors qu’Yvan Muller remporte la victoire et prend la tête du classement général.

Course 3 : le manque de réussite pour finir !

« Jay-Kay » s’élance une nouvelle fois dans un parfait timing et gagne 3 places lors des deux premiers tours. Dans le troisième tour, il attaque Muller à la chicane pour le gain de la P8, mais les voitures se touchent fortement et le Lyonnais rétrograde à la 14e place.

Il remonte rapidement 12e et en reste là malgré un drapeau rouge qui aurait pu rebattre les cartes d’une course remportée par Björk, l’homme fort de Ningbo.

Jean-Karl Vernay dressait un constat lucide de la situation : « C’est un week-end terrible pour nous. Nous n’avons pas marqué de points depuis cinq courses, ce n’est pas bon du tout. La voiture était vraiment rapide, quasiment parfaite, mais nous avons rencontré plusieurs problèmes comme l’arbre de transmission ou les freins. Je suis déçu de ne pas avoir pu exploiter ses qualités malgré mes bons départs dans chaque course. Maintenant, nous devons rester concentrés et travailler dur, débriefer et résoudre les points négatifs. »

Après cet épisode frustrant, Jean-Karl Vernay et son équipe auront à cœur de briller à nouveau dès le week-end prochain au Wuhan International Circuit pour les 22e, 23e et 24e manches du FIA WTCR.

> Les photos <

Course 1 :
1 – Björk / SWE / M Racing YMR / Hyundai i30 N / 13 Laps
2 – Guerrieri / ARG / All-inkl Motorsport / Honda Civic / +4.098
3 – Vervisch / BEL / Audi Sport Cometoyou / RS 3 LMS / +6.509

NC – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +2 Laps

Course 2 :
1 – Muller / FRA / M Racing YMR / Hyundai i30 N / 13 Laps
2 – Bennani / MAR / Sebastien Loeb Racingt / VW Golf GTi / +2.620
3 – Guerrieri / ARG / All-inkl Motorsport / Honda Civic / +8.569

NC – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +10 Laps

Course 3 :
1 – Björk / SWE / M Racing YMR / Hyundai i30 N / 17 Laps
2 – Tarquini / ITA / BRC Racing / Hyundai i30 N / +1.928
3 – Dupont / BEL / Audi Sport Cometoyou / RS 3 LMS / +4.020

12 – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +14.678

Classement pilotes :
1 – Tarquini/ 241 p.
2 – Björk / 233 p.
3 – Muller / 232 p.
4 – Michelisz / 195 p.
5 – Ehrlacher / 178 p.

7 – Vernay / 166 p.

Classement équipes :
1 – MRacing – YMR / 477 p.
2 – BRC Racing Team / 443 p.
3 – All-inkl Motorsport / 358 p.
4 – Sebastien Loeb Racing / 269 p.
5 – Audi Sport Leopard Lukoil Team / 250 p.