JEAN-KARL VERNAY : « DÉFENDRE MES CHANCES POUR LE TITRE JUSQU’AU BOUT »

FIA WTCR – Suzuka Circuit – 27/28 October 2018. Audi Sport Leopard Lukoil Team a vécu un week-end japonais doux-amer amer après les 2 récentes victoires à Wuhan, en Chine. L’équipe savait que la tâche allait être difficile lors de cette neuvième manche du WTCR – FIA World Touring Car Cup, l’Audi RS 3 LMS étant lestée du poids de compensation maximum : 60 kg.

Après avoir remporté le titre TCR Benelux au Circuit de Barcelona-Catalunya la semaine précédente, le Français arrivait gonflé à bloc à Suzuka, bien déterminé à rester dans la course au titre et préserver ses chances lors de la finale.

Avec les deux séances d’essais libres, mais aussi les qualifications pour la première, la deuxième et la troisième course regroupées sur le premier jour, la manche japonaise débutait sur un mode inhabituel. Homola donnait le ton lors de la 1ère séance d’essais libres, alors que les pilotes de l’Audi Sport Leopard Lukoil Team, JK Vernay & Gordon Shedden, se contentaient respectivement des 15e et 20e temps, conservant leurs pneus neufs pour les séances suivantes. Lors de la deuxième séance d’essais libres, « Jay-Kay » signait un encourageant 4e chrono au cœur d’un peloton où les douze meilleurs étaient regroupés en 1”.

Une heure plus tard, les acteurs du WTCR étaient de retour en piste pour les qualifications de la Course 1. Le pilote de la #69, meilleur représentant Audi du peloton, se qualifiait en 9ème position, à seulement 0,7” du poleman Aurélien Comte, 70 kg plus léger. C’est par la suite que les choses se gâtaient… Tout allait bien durant la 1ère partie de la séance de qualification pour les Courses 2 et 3, mais Vernay ne pouvait reprendre la piste pour poursuivre son effort et rétrogradait au 17e rang, de nombreux pilotes améliorant leur marque en fin de séance.

Cinquième sur la grille de la Course 1 par le jeu des pénalités reçues par plusieurs pilotes le précédant, « JKV » se faisait surprendre par Guerrieri et Bennani au départ. Il regagnait rapidement une position pour conclure la course en 6e position non sans avoir contenu les assauts d’Oriola.

Après une Course 2 sans relief pour le Français (gagnée par Rob Huff), la Course 3 s’avérait bien plus intéressante. 15e après deux tours, 14e à mi-course, Vernay profitait d’un contact impliquant Müller et une autre voiture pour profiter de la confusion et remonter en 9e position, avant de s’incliner face à Björk. Il terminait néanmoins au contact et dans le rythme du groupe de tête d’une course remportée par le leader du championnat Gabriele Tarquini.

Le pilote de la #69 restait philosophe après la course : « Disons que c’était un week-end moyen. Nous savions que cela allait être difficile avec 60 kilos supplémentaires embarqués dans la voiture en raison de nos performances passées. Je suis donc très satisfait du résultat dans le top 6 de la Course 1. Malheureusement, la séance de qualification pour les Courses 2 et 3 ne s’est pas déroulée idéalement à cause de quelques problèmes pendant mon tour rapide. Terminer respectivement 14ème et 10ème en partant 17e n’est finalement pas si mal. Nous avons bien amélioré notre rythme en Course 2. La Course 3 était très intéressante avec beaucoup de dépassements et nous avons pu rester au contact du groupe de tête. Macao devrait mieux convenir à notre voiture même si nous aurons probablement encore 60 kg de poids de compensation. Nous allons devoir nous battre de toute nos forces, mais je suis heureux de pouvoir défendre mes chances pour le titre jusqu’au bout. »

Rendez-vous donc dans les rues de Macao du 15 au 18 novembre pour le dénouement du championnat FIA WTCR / OSCARO…

> Les photos de Suzuka <

Course 1 :
1 – Ceccon / ITA / Mulsanne Srl / Alfa Romeo Giulietta / 11 Laps
2 – Comte / FRA / DG Sport Competition / Peugeot 308 TCR / +0.728
3 – Muller / FRA / Mracing YMR / Hyundai i30 N / +1.319

6 – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +3.609

Course 2 :
1 – Huff / GBR / Sebastien Loeb Racingt / VW Golf GTi / 10 Laps
2 – Oriola / SPA / Campos Racing / Cupra TCR / +1.444
3 – Michelisz / HUN / BRC Racing / Hyundai i30 N / +1.938

14 – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +17.632
18 – Shedden / GBR / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +20.603

Course 3 :
1 – Tarquini / ITA / BRC Racing / Hyundai i30 N / 11 Laps
2 – Comte / FRA / DG Sport Competition / Peugeot 308 TCR / +1.577
3 – Ceccon / ITA / Mulsanne Srl / Alfa Romeo Giulietta / +2.024

10 – Vernay / FRA / Audi Sport Leopard Lukoil / RS 3 LMS / +23.015

Classement championnat pilotes :
1 – Tarquini/ 291 p.
2 – Muller / 252 p.
3 – Björk / 238 p.
4 – Oriola / 227 p.
5 – Vernay / 216 p.

Classement équipes :
1 – BRC Racing Team / 510 p.
2 – MRacing – YMR / 502 p.
3 – All-inkl Motorsport / 401 p.
4 – Sebastien Loeb Racing / 365 p.
5 – Audi Sport Leopard Lukoil Team / 352 p.